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中国特稿:中美争端 稀土会是中国王牌 ?


 新闻归类:国际时政 |  更新时间:2019-06-09 08:17

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稀土是钪、钇、镧、钕等17种金属元素的合称,被称为现代工业的‘维生素’,不仅广泛应用于国防军事和尖端科技领域,连智能手机的制造都离不开稀土。(路透社)

中国特稿

中美贸易战5月重新开打,“稀土”这个战略物资高调进入各界视线。过去两周来,中国屡次展示“小王牌”,发出可能以稀土反制美国的信号。什么是稀土?中国在稀土产业有怎么样的优势?“稀土牌”能否成为中国牵制美国的杀手锏?

贸易战战火延烧到稀土领域,将给全球产业链带来哪些影响?中美贸易磋商上个月陷入僵局后,美国对华关税制裁和科技断供威胁加剧,作为中国重要战略资源的稀土成为中国反制筹码的可能性迅速加大。

5月20日,中国国家主席习近平考察江西赣州稀土产业,释放中国可能打“稀土牌”的首个信号。5月28日,国家发改委相关负责人称,若有人想利用中国出口的稀土制品遏制打压中国发展,中国人民“会不高兴的”。随后,中共官媒《人民日报》用了“勿谓言之不预”,这个中国语境下的严厉外交术语,更加剧了中国将以稀土反制美国的各界猜想。

稀土是钪、钇、镧、钕等17种金属元素的合称,被称为现代工业的“维生素”。它在国防军事上用途广泛,喷射发动机、导弹制导系统、反导弹防御系统、人造卫星和激光等军事设备的制造都离不开稀土。

稀土在智能科技和新能源领域也有重要价值,计算机、节能照明、风力发电机、电动汽车,甚至是人们使用的智能手机都离不开稀土。

中国多年来把稀土视为媲美石油、重要的战略资源,据中国媒体报道,1992年邓小平南巡时就曾提到:“中东有石油,中国有稀土。”

中国如何成为稀土大国

在稀土资源禀赋上,中国有得天独厚的优势。据美国地质勘探局估算,中国稀土储量全球居首,占全球储量37%,比排名并列第二的巴西和越南多出一倍。

不过,真正让中国能主宰全球稀土行业的,是其在稀土生产加工上的主导能力。

上游开采的原始矿必须经过加工,把精矿转化为稀土化合物、稀土氧化物、稀土金属或合金等,才能进一步用于各种工业用途,例如制造永磁材料、发光材料、稀土催化剂等。

虽然马来西亚、爱沙尼亚、泰国、法国等都有稀土加工行业,但中国的规模雄踞全球第一,一些国家开采的原始矿,包括美国唯一稀土矿——加州芒廷帕斯(Mountain Pass)每年开采的原始矿,都被运到中国加工。

中国的稀土生产规模自1990年代中期以来稳居世界第一,去年产量占全球总产量71%。中国也是唯一能提供全部17种稀土金属的国家。

曾任独立环境智库“中国水风险”首席研究员的刘虹桥受访时向《联合早报》指出,中国在布局稀土和其他关键性原材料上的起步非常早,不仅制定了详细的行业发展规划,也在创新和研发上大量投入;此外,中国也在稀土行业储备了大量工程技术人才。

她说,相比之下,其他国家的稀土产业,过去二三十年几乎停滞不前,特别是在开采、冶炼和分离等上游产业的技术研发上,不能与中国的长期投入相提并论。

刘虹桥说:“中国掌控着矿产、产能、技术和核心人才,其他国家断档了二三十年。中美贸易战只不过暴露了全球稀土资源治理的长期欠账。”

她认为,中国长期主宰全球稀土行业背后,是其他国家的盲目乐观和欠缺危机感。“很难想象其他任何一个关键性原材料会被单一国家主导,甚至垄断供应长达20多年,而各国却迟迟不采取相应的措施未雨绸缪。”

中国为稀土加工付出环境代价

有分析指出,稀土其实并不稀缺,但稀土加工环境污染严重,使得很多国家放弃在国内发展相关行业。

事实上,中国也为稀土产业优势付出高昂的环境代价。在中国的“稀土之都”包头,稀土开采加工形成的尾矿坝导致周边村落沦为“癌症村”;“稀土王国”赣州因稀土开采面对水体污染,饮用水安全问题长期困扰矿区附近居民。

美国罗切斯特理工学院永续发展教授威廉姆斯(Eric Williams)受访时说,由于政府支持、环境污染管制欠缺、人力成本低廉,中国的稀土生产成本远低于其他国家,加上中国在稀土领域大力投资,让中国长期享有主导该行业的优势。

稀土是中美贸易战无法忽视焦点

中国对全球稀土行业的主导作用,让稀土成为中美贸易摩擦中无法被忽视的焦点。去年美国进口的稀土化合物和金属中,80%来自中国;爱沙尼亚、法国和日本也向美国出口稀土加工品,但原始矿同样来自中国。

美国从去年以来对中国实施多轮关税制裁,但稀土始终未入列征税清单,即便美国正在考虑的另外3000亿美元(4085亿新元)关税清单中也不包括稀土,显示美国对中国稀土优势的忌惮。

南洋理工大学拉惹勒南国际关系学院副教授李明江观察到,中国密集释放打“稀土牌”信号以来,美国政治领导人和高级官员罕见地未对此做任何公开表态。

他受访时指出,美国国会、军方在过去几年都曾有过研究报告指美国对中国的稀土依赖太高,说明美国早就意识到这个问题,只是一直没采取实质性行动改善对中国的依赖。

李明江判断:“(美国决策层)可能内心会有担忧,他们知道美国有一定的脆弱性和受到的实际威胁,也不想公开承认或暴露自己的弱点。”

稀土牌引发稀土价格上涨

中国亮出“稀土牌”已引发全球稀土市场震荡。据路透社梳理亚洲金属网数据,自习近平上月20日考察江西稀土行业以来,一些稀土元素价格显著上涨。

以用在风力发电机、电动汽车上的稀土元素镝(dysprosium)为例,截至本月6日,其价格已飙升14%,达到2015年6月以来新高。

同一时期,生产发动机和涡轮机的磁材料所需的钕(neodymium)金属价格上扬30%;医疗影像和燃料电池中用到的钆氧化物(gadolinium oxide)上涨12.6%。

稀土产业咨询公司ThREE总裁肯尼迪(Jame Kennedy)在美国工业杂志《国家防务》(National Defense)上撰文称:“如果中国选择禁运这些材料,几乎可以关闭所有中国以外的汽车、电脑、智能手机和飞机生产线。”

芒廷帕斯稀土矿母公司MP材料联合主席里京斯基(James Litinsky)也在美国商业新闻网(CNBC)节目中表示,“中国以外的世界没有(稀土)加工能力”,美国若无法在稀土加工上找到有经济效益的方法,“美国工业将没有未来”。

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